Una coloración que es una marca distintiva de algunas razas es el pelaje merle o arlequín: es, para ser más precisos, un gen. Consiste en una despigmentación parcial de la melanina, creando colores elegantes y discontinuos, aunque el color único no esté presente en la composición genética del perro.

Este tipo de gen permite obtener perros con tonalidades de pelaje muy singulares y particulares y ojos claros, pero no es fácil de manejar y sobre todo se considera un gen subletal, que si se maneja mal puede dar lugar al nacimiento de perros con graves complicaciones de salud.

Un poco de genética de pelaje merle

Este gen es el resultado de una mutación genética, un fragmento de ADN capaz de transcribirse en ARN y replicarse en diferentes posiciones dentro del ADN que compone los cromosomas.

Por lo general, el pelaje merle se obtiene cruzando un perro portador del gen con otro que no lo tiene. De este modo, estadísticamente, alrededor del 50% de los cachorros serán merle pero sin complicaciones genéticas. Los perros merle sanos son heterocigotos Xx, por tanto con carácter X (merle) y x (color normal).

Como hemos visto, el gen merle se considera letal, o más bien subletal. Un gen letal, por definición, es un gen que en el estado homocigoto (XX) provoca la muerte del embrión. Si decide aparear a dos perros portadores del gen merle, tendrá perros «doble merle», que en la mayoría de los casos la naturaleza eliminará.

Pero como se trata de un gen subletal, a veces los homocigotos sobreviven hasta el nacimiento, aunque con graves problemas físicos: los perros que nacen con esta dotación genética manifiestan, de hecho, muchos problemas generalmente ligados a la falta de pigmentación, diferentes de una raza a otra.

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Problemas de salud

Los perros portadores del gen merle se reconocen inmediatamente por su pelaje casi o completamente blanco, sus ojos despigmentados y sus trufas rosadas o manchadas. No sólo carecen de la típica coloración merle, sino que también tienen múltiples problemas, sobre todo relacionados con la visión y el oído. Las deficiencias relacionadas con el doble merle parecen ser tanto más graves cuanto más extensa sea la blancura de las manchas.

La sordera está presente en más de la mitad de los perros doble merle: puede afectar a un solo oído o a ambos. El otro gran problema es la ceguera, generalmente en ambos ojos, la ausencia total de los ojos o los ojos demasiado pequeños.

Por eso es fundamental evitar los acoplamientos imprudentes con la esperanza de obtener perros «más bonitos». Para los cachorros que nacen de estas situaciones infelices es obviamente posible una vida hermosa, llena de cuidados y atención. Existen numerosas asociaciones que se encargan de encontrar la familia adecuada para los llamados «bianchini» y también hay cursos sobre cómo cuidar a los perros afectados por la sordera o la ceguera.

¿Qué razas tienen un pelaje merle?

La raza más famosa es sin duda el pastor australiano. Le siguen de cerca el gran danés, el collie y el corgi. También se encuentra en el zorro pomerano, el chihuahua y muchos perros pastores. Para todas estas razas el merle debe considerarse exclusivamente a partir de genes heterocigotos. Para el Dachshund y el perro Catahoula Leopard en cambio…

Dachshund y Catahoula Leopard

Estas parecen ser las dos únicas razas que no dan problemas en caso de homocigotos. La razón aún no está clara, aunque las hipótesis más creíbles afirman que se debe a la falta de genes de pigmentación blanca, que interactúan fatalmente con el gen merle.

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El Catahoula Leopard es una raza que presenta únicamente un pelaje merle, ojos azules y una despigmentación marcada. Casi todos los individuos son homocigotos, sin problemas de salud en el perro. Es un perro de tamaño medio con orígenes muy antiguos.

El Dachshund no es un perro conocido por su pigmentación merle, pero sin embargo sigue siendo un pelaje aceptado en el estándar. Los colores típicos del perro salchicha difieren según la longitud del pelaje.

Pelaje corto: Negro fuego, leonado tipo arlequín

Pelo largo: negro, caoba y tipo arlequín

Capa dura: jabalí, rubio trigo, chocolate y negro ardiente.

Estas dos son las únicas razas para las que es aceptable realizar un apareamiento entre portadores del gen merle. Infórmense siempre sobre el equipamiento genético de su perro y desconfíen de los criadores improvisados.